如何评价阿里达摩院自主研发AI芯片?

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所谓NPU,其全称是Neural Network Processing Unit,简称 NPU,中文含义为“神经元网络”,说白了就是具有深度学习能力的芯片。此前人工智能的深度学习任务需要大量的计算,都由云端负责。不过近年来,因为应用对网络低延迟的需要,让终端拥有自主的部分AI能力成为一个趋势,比如华为麒麟970就拥有NPU——iPhone X的A11生物芯片同样有类似的能力。

阿里Ali-NPU的主要能力是图像视频分析等等,一个典型的应用场景就是自动驾驶汽车。前几天阿里公布了自动驾驶汽车项目,同样是由达摩院负责。虽然进度比百度慢,不过现在看来阿里是要大干一场,这个芯片未来将很可能应用到无人车,自动驾驶汽车依赖云端返回指令来做感知和决策是不安全也不现实的。

值得注意的是,阿里巴巴的芯片布局只是一个开始。目前阿里达摩院芯片研发团队,在美国、上海两地已达数十人,预计年底将达百人。此前,阿里已经投资了寒武纪、Barefoot Networks、深鉴、耐能(Kneron)、翱捷科技(ASR)、中天微等多家家芯片公司,其中寒武纪为华为麒麟970处理器提供了NPU。

现在大家普遍比较关注Ali-NPU是如何实现比同类产品快40倍,毕竟如果是跟同样的NPU或者谷歌的TPU对比,要实现数量级的增长,很不可思议。阿里巴巴官方对此表示将会作出更具体的解释(能不能实现也要最终芯片做出来测试才能说明)。
不过在我看来,比这个40倍更值得关注的是,阿里终于决定自己做芯片了,它不再是买买买做投资布局(马云之前投资了中国芯片初创公司的半壁江山),而是亲自动手。阿里做芯片,这个事情本身很有意思,也很有意义。

最近中兴被美国制裁的事情闹得沸沸扬扬,体现出中国在底层技术,特别是芯片技术上的差距。虽然中国互联网有不少举世瞩目的创新和成就,如共享单车、移动支付、新零售等等,不过在底层技术特别是芯片、操作系统、机器人上还相对落后。一个好消息是现在科技巨头都在奋起直追,比如阿里巴巴在底层技术上的布局,除了芯片外,还有操作系统AliOS、云计算阿里云、人工智能ET大脑系列、蚂蚁区块链技术,去年马云宣布投入1000亿做达摩院也是要搞基础技术研究。而百度在人工智能、无人车上取得的成绩也是有目共睹。

中国已是科技大国是不争事实。然而基础科研投入还存在不足。2012年《科技日报》曾撰文指出,中国科技投入不断增长,总投入量已位居世界第三,“科技投入的高速增长为我国科技实力的提升奠定了坚实基础。”,但基础研究支出占全社会研发投入的比例不足5%,远远低于世界主要国家15%的投入水平。为什么会有这样的现象?核心原因还是在于科研机制中缺乏社会力量参与。

2012年,我国企业研发投入在全社会研发投入中的比例占到75.7%,但企业研发投入几乎全部用于试验发展活动,用于基础研究和应用研究的投入比例仅占3%,远远低于国际行业领军企业20%以上的投入水平。就是说,中国企业对于科研投入的态度,更倾向于应用型投入以期实现立竿见影的效果,而不愿意进行基础投入,短期内这可能没什么直接好处。

不能因为一家公司被制裁就否定过去的成绩或者妄自菲薄,也不能因为取得一点成就而沾沾自喜,时不我待,奋起直追,相信未来科技巨头会对基础科研有更多贡献,让中国从科技大国变为科技强国。

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